Recordmissie ten einde: na 15 jaar zwijgt Marsverkenner Opportunity

videoNa vijftien jaar op de planeet Mars te hebben rondgereden is vandaag een einde gekomen aan het avontuur van Marsverkenner Opportunity. Het dappere karretje reageert niet meer op commando's van de vluchtleiding en pogingen het contact te herstellen, leverden niets op.

Volledig scherm
In juli van 2004 maakte de Opportunity deze foto van zijn eigen schaduw. © AP

In juni vorig jaar haperde de communicatie met de Opportunity, nadat een Marsiaanse stofwolk zijn locatie onder een dikke zandlaag bedekte. De afgelopen maanden is meer dan duizend keer geprobeerd de marsrover weer tot leven te wekken. Tevergeefs. Een ultieme poging leverde gisteren evenmin resultaat op. Daarom is vandaag besloten om de missie definitief te staken.

De verkenner bleek na zijn landing in januari 2004 een waar succesnummer voor NASA te zijn. Binnen een paar weken vond hij aanwijzingen dat Mars ooit vloeibaar water herbergde. Onderzoek wees uit dat de Opportunity op de kustlijn van een opgedroogde zoute zee stond. De marsrover vond later nog meer bewijs dat er miljarden jaren geleden water heeft gestroomd op Mars.

Extreem lange adem

Volledig scherm
De Opportunity bleek een waar succesnummer voor NASA te zijn en hield het ongekend lang vol op Mars. © AFP

Opportunity beschikte bovendien over een extreem lange adem. De levensverwachting van het apparaat was slechts negentig dagen en het was de bedoeling dat de verkenner daarin ongeveer een kilometer zou afleggen. De marsverkenner wist echter niet van ophouden en ging maar door. Uiteindelijk reed het aardse wagentje bijna vijftien jaar rond op de rode planeet, legde 45 kilometer af en stuurde meer dan 217.000 foto's naar huis.

Het ontdekkingswerk dat de Opportunity verzette is volgens NASA van groot belang voor volgende missies naar Mars. ,,Door baanbrekende missies als die van de Opportunity zal er een dag komen waarop onze dappere astronauten op het Marsoppervlak zullen lopen’’, schrijft de ruimtevaartorganisatie. ,,Zodra die dag aanbreekt, zal de eerste voetafdruk deels te danken zijn aan de mannen en vrouwen achter Opportunity, een karretje dat de stoutste verwachtingen overtrof.’’

Toepasselijke laatste rustplaats

Volledig scherm
Een ander zelfportret van Opportunity uit 2014, waarna het karretje het nog eens vier jaar uithield. © AFP

Vanaf het moment dat de Opportunity zijn wieltjes in het rode zand drukte, is het missieteam in de weer geweest de uitdagingen die het wagentje tegenkwam te overwinnen en zo van de ene geologisch interessante plek naar de andere te rijden. Daarvoor moesten ze de ideale route door het vaak ruige terrein uitzetten, zodat de 174 kilo wegende verkenner om rotsen kon manoeuvreren, tegen hellingen op kon rijden en de bodems van kraters kon onderzoeken. 

Heel toepasselijk heet de laatste rustplaats van de Opportunity Perseverance Valley, oftewel de Doorzettersvallei. ,,Ik kan me geen toepasselijker naam bedenken’’, zegt Michael Watkins, directeur van NASA's Jet Propulsion Laboratory.  ,,De data, de ontdekkingen en de ongelooflijke vasthoudendheid van deze onverschrokken kleine rover vormen het bewijs voor de vindingrijkheid, de toewijding en het doorzettingsvermogen van de mensen die hem bouwden en begeleidden’’.

Volledig scherm
Een artistieke impressie van de Opportunity op het Marsoppervlak. © AP