Volledig scherm
Ivan Rakitic en Lukas Modric omhelzen elkaar. © EPA

Alle ogen gericht op Modric en Rakitic

VoorbeschouwingVanavond om 20.00 uur staat in Sotsji de wedstrijd Rusland - Kroatië op het programma. Wie bereikt de halve finale? Het gastland of de, volgens kenners, outsider voor de toernooiwinst? Eén ding staat vast: spanning is verzekerd.

Door Dennis van Bergen

Naar wie moeten we kijken?

Volledig scherm
Davor Šuker is een van de beste Kroatische voetballers aller tijden. © EPA

Het WK moest voor Kroatië nog beginnen, toen Luka Modric zijn eerste compliment al in zijn binnenzak had zitten. Van Ivan Rakitic, zijn landgenoot en maatje op het middenveld. ,,Modric", zo zei hij over zijn aanvoerder, ,,is de beste Kroatische voetballer ooit." Een mooie opmerking, doch wel enigszins interpretabel. Davor Šuker en Robert Prosinečki, de mannen die het Balkanland in 1998 naar de historische derde plaats op het WK van Frankrijk leidden, konden immers ook wel een potje ballen. Maar, inderdaad: Modric is een fijne speler om naar te kijken. En in dit Kroatische elftal zonder meer een van de smaakmakers, samen met de eerder genoemde Rakitic. En, hij zeker ook, Mario Mandžukić. Het lijdt geen twijfel dat deze drie spelers vanavond opnieuw van zich doen spreken in de wedstrijd tegen Rusland.

Hebben de ploegen een verleden met elkaar?

Ja, mondjesmaat. In 2015 namen de ploegen het vriendschappelijk tegen elkaar op in Rusland. Kroatië won toen met 1-3. Nikola Kalinić, Marcelo Brozović en Mario Mandžukić scoorden namens de bezoekers, terwijl Fjodor Smolov de enige Russische treffer voor zijn rekening nam. Voorafgaand aan het EK van 2008 speelden de landen ook al eens tegen elkaar. De wedstrijd eindigde toen in een weinig verheffend 0-0 gelijkspel. Van een rijk en bombastisch onderling verleden is dus geen sprake. Logisch ook, aangezien Kroatië pas sinds 1991 als zelfstandig land bestaat.

Wie is de favoriet?

Een inkoppertje. Kroatië natuurlijk, al had die ploeg het in de vorige ronde onmiskenbaar lastig tegen Denemarken. Penalty’s brachten de beslissing. Maar een land dat Nigeria met 2-0 verslaat en Argentinië 'eventjes' met 3-0 klopt, kan natuurlijk wel wat. Sterker: Kroatië wordt door kennis niet voor niets als outsider getipt voor de eindzege in Rusland. Vandaar dat de ploeg van Zlatko Dalic ook vanavond, in het treffen met de gastheer, de uitgesproken favoriet is.

Kunnen we spektakel verwachten?

Volledig scherm
Ivan Rakitic © AP

Met spelers als Modric en Rakitic op een veld zijn ‘oeh-’ en ‘ah-momentjes’ goed mogelijk uiteraard. Feit is dat het spektakel vooral van die kant moet komen. Van Kroatische kant dus. Rusland presteert zonder meer verrassend in eigen land, maar valt tot dusver nog niet echt te betrappen op heel avontuurlijk en opwindend voetbal. Ook al werd titelfavoriet Spanje verslagen na het nemen van strafschoppen. De tegenstander het voetbal onmogelijk maken; dat is zo’n beetje de strategie van het gastland. Voornaamste vraag is of Modric en co vanavond langs de bus zullen komen, die Rusland ongetwijfeld weer parkeert in het eigen strafschopgebied. Lukt dat, dan kan het heus een vermakelijk potje worden. Lukt dat niet, dan is er in elk geval nog de spanning die het affiche aantrekkelijk maakt.

Volledig scherm
Luka Modric tijdens de training. © AFP

Verder nog iets opvallends?

Mwah, niet echt. Behalve dan misschien een aardig statistiekje. Zowel Rusland als Kroatië bereikte de wedstrijd van vanavond na het beter nemen van strafschoppen tegen respectievelijk Spanje en Denemarken. Mocht de wedstrijd vanavond opnieuw vanaf de stip beslist worden, levert één ploeg een tamelijk uitzonderlijke prestatie. Het laatste land dat het lukte om twee penaltyseries op een rij te winnen op een WK was Argentinië in 1990.