Volledig scherm
Rico Verhoeven. © Robin Utrecht

Rico Verhoevens contract bij Glory loopt bijna af, wat gaat hij doen?

Kickbokskampioen Rico Verhoeven heeft nog steeds geen nieuw contract bij Glory. Over enkele dagen loopt zijn huidige overeenkomst af. ‘s Werelds grootste kickboksorganisatie kan eigenlijk niet zonder z’n mega-publiekstrekker, terwijl Verhoeven inmiddels tal van opties heeft binnen de vechtsportwereld. ,,Maar we praten voorlopig alleen met Glory,” zegt manager Karim Erja.

Verhoeven (29) is er het afgelopen jaar nóg meer in geslaagd zijn populariteit te vergroten, weet nu ook zonder Badr Hari stadions stijf uitverkocht te krijgen en heeft de kickbokssport in de breedte laten groeien. Verhoeven groeide in vijf jaar tijd uit van een kampioen waar niemand geïnteresseerd in was, naar een sporter waarvoor publiek, sponsors, televisieprogramma’s en andere vechtsportorganisaties in de rij staan. ,,Rico heeft heel veel opties, eigenlijk uit alle disciplines binnen de vechtsport,” zegt Erja, die met zijn team gestaag werkte aan het good guy-imago van de Brabantse atleet. ,,Ja, dus ook uit de hoek van het gewone boksen.”

Kijkcijfers

Quote

Rico wil graag tegen Badr, maar hij hoeft zich niet meer te bewijzen

Karim Erja

Dat laatste klinkt spannend. Ooit flirtten Verhoeven en die andere charismatische vechtsporter, de Britse zwaargewicht-wereldkampioen boksen Anthony Joshua, met elkaar over een gevecht. Maar verder dan ‘een intrigerend idee’ kwam dat nooit en zal het ook nu niet komen. ,,Rico wil in principe gewoon blijven kickboksen. We praten ook niet met andere organisaties zolang we nog met Glory in onderhandeling zijn,” zegt Erja. ,,Dat hij binnenkort even contractloos is, maakt ook helemaal niet uit. Er staan op korte termijn geen gevechten gepland. Wij wachten rustig af. Bij de onderhandelingen gaat het natuurlijk over geld, maar niet alleen daarover. Rico wil graag dat Glory meedenkt in zijn ambities om de kickbokssport groter te maken, in binnen- én buitenland. Je wil geen koning zijn van een leeg koninkrijk. Hij trekt in zijn eentje vijf keer meer kijkcijfers dan de acht kickboksers achter hem op de ranking bij elkaar. Dat lijkt mooi voor ons, maar dat is ook niet altijd ideaal.”

Daarnaast heeft Verhoeven nooit een geheim gemaakt van zijn acteerplannen. De Brabantse vechter kondigde dit jaar aan in een actiefilm te gaan spelen. ,,Ook daarin willen we graag dat Glory meedenkt, hoe de kickbokssport kan profiteren van de acteerplannen van Rico. Stel bijvoorbeeld dat hij ooit een kickboksfilm gaat maken, hoe ziet Glory zijn rol daarin?”

Badr

En dan is er nog wat: bij Glory staat Verhoevens eeuwige tegenpool, Badr Hari onder contract. Eind 2016 vochten Rico en Badr één keer tegen elkaar, in een wedstrijd die nergens om ging. Rico won omdat Badr tijdens het gevecht een armblessure opliep. Een anti-climax van een gevecht dat sindsdien schreeuwt om een vervolg.

De Marokkaanse kampioen van weleer (inmiddels 34 jaar) maakte een jaar geleden bekend terug te keren in de sport, deed dat bij Glory, maar kwam slechts één keer in actie (in maart won hij op punten van Hesdy Gerges). 

Een serieuze re-match tussen Rico en Badr lijkt alleen mogelijk bij Glory. Toch speelt dat in kamp-Verhoeven een minder belangrijke rol. Erja: ,,Rico wil het graag want het betekent spektakel en hij weet dat het publiek het wil zien. Maar in feite valt er voor hem weinig te winnen in zo’n gevecht, alleen maar te verliezen. En hij hoeft zich allang niet meer te bewijzen. Het moet wel een echt gevecht om een titel zijn. Je kan ze natuurlijk altijd zomaar tegen elkaar zetten, maar dan wordt het zo’n show als Mayweather-McGregor. Pas als er echt een kampioensgordel te winnen of te verliezen is, gaat het ergens om.”

Kijk hier hoe druk de Eerste Rico Verhoeven-fandag werd bezocht: