Volledig scherm
Zealandia © GSA Today

Nieuw werelddeel genoemd naar Zeeland

VLISSINGEN - De wereld heeft een continent meer dan altijd is gedacht. Wetenschappers noemen het Zealandia. 

Het is het zevende en kleinste continent. Nieuw-Zeeland en het Franse gebiedsdeel Nieuw-Caledonië maken er deel van uit, maar het grootste stuk van het continent ligt onder de zeespiegel. 

Dat schrijven onderzoekers uit Australië, Nieuw-Zeeland en Frankrijk in GSA Today, het vakblad van de Geological Society of America.  De geologen hebben satellietdata gebruikt om de (zee)bodem te bestuderen. Daaruit blijkt dat het gaat om een massieve continentale plaat, inclusief Nieuw-Zeeland en Nieuw-Caledonië, die alleen door dunne breuklijn wordt gescheiden van Australië. De plaat is 1,9 miljoen vierkante kilometer groot en voldoet aan alle criteria van een continent. 

Dat er in de Stille Oceaan een continent schuil zou kunnen gaan, is geen nieuwe ontdekking. Alleen werd er tot dusver vanuit gegaan dat het om brokstukken zou gaan en niet om een geheel. Dat bewijs is nu geleverd door het internationale team van geologen. 

Ook de naam Zealandia is niet nieuw. Die werd al in 1995 gebruikt door de Amerikaanse wetenschapper Bruce Luyendyk, als aanduiding van wat toen werd beschouwd als een verzameling continentale brokstukken. Nu is het de naam van het zevende continent, naast Eurazië, Afrika, Noord-Amerika, Zuid-Amerika, Antarctica en Australië.